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能让病毒也生病的东西

大部分病毒比小动物还要小得多,因此我们称它们为“微生物”。2003年起,科学家们一直在寻找这种例外——一种很大很复杂的病毒乃至于它们甚至会被其它病毒感染。

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这种会感染其它病毒的病毒被称作噬病毒体,字面意思是“能吞噬病毒的东西”,至今它依旧是个谜。到目前为止,似乎大部分巨型病毒会感染担心有机体比如变形虫,科学家们最近了解到它们也许在调节巨型病毒及其猎物之间扮演了关键角色。一种被称作Sputnik的噬病毒体也许能赋予变形虫某种针对巨型病毒的免疫能力。该研究被发表在《美国国家科学院院报》上。


大部分已知病毒通过将遗传物质注入宿主进行复制。这也是将它们归类于生命或者非生命体非常复杂的原因之一。


它也是为何对巨型病毒归类甚至更加复杂的原因。巨型病毒不像体型娇小的同伴,它们拥有自己需要繁殖的所有分子机制。由于它们复制所需机器不会被劫持走,因此就连噬病毒体都没办法感染它们。


当Sputnik感染一种巨型病毒比如上图中展示的大型拟菌病毒时,它会将自己的DNA注入这种病毒,这样它就能与巨型病毒的基因组结合。当巨型病毒感染宿主时,Sputnik的DNA也会与巨型病毒猎物的DNA结合。


研究人员们发现在名为Bigelowiella natans的藻类基因组中,Sputnik的基因能被高度表达出来(换句话说就是被使用的基因片段很多)。这表明Sputnik的基因在藻类中提供了一些功能,结果证实拥有Sputnik的基因的藻类更不容易受到巨型病毒感染的影响。

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综合来看,这些证据说明Sputnik能为藻类提供针对巨型病毒的防御。然而,噬病毒体这个领域的研究仍然相对较新,它充满了意外的惊喜,因此科学家们暂时不能接受这个观点。


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