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晚育女性可对“冻卵”说不

几十年来,研究人员坚信,女性在一生中的排卵数在她出生时就已确定,不可能有所改变,而且,卵子的质量在女性40岁以后会逐渐降低,这意味着,女人到了一定年龄就不再具有生育能力。但美国麻省总医院的琼纳森·泰利和同事们的研究推翻了这一“定论”,他们研究证明,卵巢内含有卵前体细胞(称为卵子干细胞),这些细胞能发育成新的卵子,也能提高现有卵细胞的质量。

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卵前体细胞给不育女性希望


泰利是哈佛大学再生生物学家,同时兼任美国麻省总医院再生生物中心主任。早在2004年,他就在老鼠体内发现了卵子干细胞,2012年他又成功在女性卵巢内分离出卵前体细胞,并在老鼠试验中证实,这些人类卵子干细胞能分化成卵母细胞,这些细胞到一定时间能发育成熟,排出卵子。老鼠试验还证明,老鼠卵子干细胞能产生功能性卵细胞,这些卵细胞能成功受精并发育成初级胚胎。


为了让更多的女性能够从他的研究中获益,泰利创办了一家叫做卵巢科学(OvaScience)的公司,专门为不孕不育夫妇开发各种新的治疗方案。这家公司还登上了《技术评论》杂志今年评选的50家最聪明公司榜单。


该公司目前最成熟的技术就是将卵前体细胞内可产生能量的线粒体移植到成熟卵细胞中,让这些失去活性的卵细胞重新恢复活力,再将它们取出进行体外受精。今年5月,使用这一技术的第一个宝宝已经出生。


《技术评论》杂志近期出版了对卵巢科学公司首席执行官迈克尔·迪普的专访。当被问到公司技术与现有体外受精技术相比有什么优势时,迪普指出,世界上平均每6对夫妇中就有一对患有不育症,而且不幸的是,他们在接受体外受精治疗时往往不会成功。卵巢科学公司能找到不育的根源和体外受精疗法失败的原因:通常是卵子已经不够健康了。


现在已经知道,女性的卵巢外层拥有许多卵前体细胞,卵巢科学公司开发的几种疗法与这些卵细胞前体有关。其中一种已经上市的疗法是,将卵前体细胞的线粒体引入卵细胞中;另一种还在试验的疗法是,将卵前体细胞从外层移到卵巢的中间层,让这些前体细胞发育成卵细胞,再将这些卵细胞取出体外受精;第三种也在试验阶段的疗法是,取出卵前体细胞,在体外将这些前体细胞培育成卵细胞。


女性的生育生物钟或能延迟


迪普表示,随着女性年龄的增长,这些卵前体细胞会继续保持年轻、新鲜、健康。这些细胞处在卵巢内没有血液提供营养的最外层,因此处于休眠状态,不会随着时间老化。这些新发现应该能改变我们对生育和老化的固有认识。


将卵子干细胞内的线粒体提取出来,注入失去活性的卵细胞,可以让老化的卵细胞重新焕发活力。早在上世纪90年代,研究人员已经对类似技术成功进行了试验,他们将年轻女性卵细胞的线粒体提取出来,注入年长女性的卵细胞中,让这些卵细胞重新恢复了生育能力。目前已经有30个小孩通过该技术出生,但这些孩子往往携带有两个母亲和一个父亲的DNA,这个伦理问题或可因泰利的研究不再出现。通过卵子干细胞,即可恢复女性的卵细胞活力,而不用再接受另一个女性的卵细胞线粒体。卵子干细胞将改变女性的生育生物钟,为更晚生育带来新的技术帮助。


医患间关于什么年纪做体外受精合适的对话或许可以不需要了。目前的临床疗法都会考虑体外受精女性的年龄,通常妇女到了更年期后怀孕更困难,而且体外受精时女性需要另外注射其他激素才能帮助怀孕。


晚育让体外受精的市场大增


越来越多的女性结婚越来越晚,比如拉丁美洲和中东地区,许多女性要接受更高学位的教育。当她们开始考虑生孩子时,却发现自己已经很老了,所以不育夫妇越来越多,体外受精的比例也越来越高,未来还会更高。到2020年,体外受精市场预计会达到200亿美元。


在欧洲体外受精的增长率达到了10%,美国却没有增长。所以未来除了美国市场外,卵巢科学公司将重点为美国以外的女性服务。


目前已有的数据表明,对那些接受体外受精失败的女性,卵巢科学公司的新疗法增加了她们怀孕的可能性,这些数据非常令人兴奋,新技术给多次体外受精未获成功的女性朋友带来了希望。


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