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改造基因,定制婴儿

今年以来,利用基因编辑技术改造人类生殖细胞的科学研究和相关实验格外受人关注。人们对其可能带来的生物危害和伦理风险深表担忧,诸多科研机构和主管部门纷纷呼吁,要对如何有效规范该技术的操作和应用尽快展开讨论,并希望社会各界为公开讨论制定原则性框架。

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著名认知科学家斯蒂芬·平克在《波士顿邮报》上发出的“生物伦理道德律令”(The moral imperative for bioethics),呼吁人们不要以阴谋论和反科学态度阻止生物技术发展一事,此文引发了颇多回应。本周《经济学人》的封面文章也与此话题有关,名为《编辑人类》,文章指出,这项名为CRISPR-Cas9(简称CRISPR)的基因更改新技术具有远大的前景,但需要法律来管理它的使用。


CRISPR被用于定制婴儿将需要数年,甚至有可能是数十年的时间。但是,由此而引发的种种问题早已成为激烈讨论的主题。今年4月,中国的数位科学家透露说,他们已经在尝试利用CRISPR来编辑人类胚胎基因组。


尽管这些胚胎可能无法发育成熟,但终有一天,可生长发育的胚胎会为了治疗方面的原因或者非医学的增强而被设计出来。美国自然科学学会计划召开一次会议,深入探讨CRISPR的伦理道德。这种讨论非常必要。CRISPR是一个福音,但是,它提出了许多意义重大的问题。


这些问题大致可以归结为两类:实践意义上的和哲学意义上的。直接的障碍是实践意义上的:在剪切目标DNA的同时,CRISPR还经常在其他地方找到目标。在实验室中,这可能无关紧要;在人体上,它可能造成严重的伤害。在哲学意义上,因为这种技术的存在,有人担心人类将开始扮演上帝,从而反对CRISPR。但是,药物之于事务自然秩序的干预已经司空见惯,比如,人们用它将自己从各种感染和寄生虫中拯救出来。


《经济学人》的意见是,如果CRISPR能够在人体上被证明是安全的,就有必要为其争取同意和平等的机制。这种能够让人类过上更健康、更长寿和质量更好的生活的工具已经触手可及,它应当得到拥抱。


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