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夏季平均气温升高1℃将致1%人口死亡

毫无疑问,突然而至的夏季热浪能够导致老年人死亡;这是一个伴随全球变暖而逐渐增长的严重公共卫生风险。那么问题来了,会有更多的老年人在越来越暖和的冬季中幸免于死,从而平衡夏季损失的人口吗?

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一项新的研究给出了否定的答案。对2000年至2008年生活在美国新英格兰地区近300万名65岁及以上人口的死亡记录进行的分析显示,夏季平均气温每升高1摄氏度将导致超过1%的人口死亡,而冬季平均气温每升高1摄氏度则仅能挽救0.6%的人口。


不仅如此,研究人员指出,不论是在夏季还是冬季,温度的突然变化——随着气候变化在某些地区可能会增加的另一种现象——被发现可能是一个更糟糕的杀手。


这一研究的作者、哈佛大学环境流行病学家Joel Schwartz表示:“人类的身体会适应这一变化,但如果温度来回反弹,我们就不行了。”


许多研究都曾着眼于一次热浪之后几天内的死亡率即时效应。但是很难说其中一些人在遭遇了心血管系统或呼吸系统损伤后会马上死去。较少有研究跟踪这种气候变化的长期效应或者将夏季热浪的危害与温暖冬季的益处进行比较。


因此Schwartz及其同事计算了新英格兰地区8年的夏季和冬季平均温度,并在医疗保险数据的基础上跟踪了生活在这里的老年人的死亡情况。


除了发现温暖的冬季并不能弥补炎热夏季造成的人口损失之外,研究人员还发现,无论是在冬季还是夏季,温度的突然变化——例如从一个寒冷的冬日变成一个温暖的冬日之后又再次降温——都是比暑期热浪更加恐怖的杀手。


Schwartz表示,活跃的温度波动具有比艾滋病更大的杀伤力,甚至可以比得上肝癌这样的疾病——每年在美国造成约25000人死亡。

研究人员在7月13日的《自然—气候变化》网络版上报告了这一研究成果。


并未参与此项研究的麦迪逊市威斯康星大学公共卫生研究人员Jonathan Patz表示,这项研究突出了“一个重要的公共卫生问题”。他说:“我认为这是一项非常重要的研究。”


至于为什么温度波动会如此致命,Schwartz认为这是因为它并没有给出足够的时间,从而让一个人的心血管或呼吸系统能够适应这种变化。


展望未来,他希望搞清类似的趋势是否也存在于其他地区,例如美国东南部地区,哪里的居民可能更习惯于温暖的气候。Schwartz同时还想要研究气温与死亡率在欧洲的关系——空调在那里并不普及。


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