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混合肝细胞能让肝组织安全再生

14日(北京时间)出版的《细胞》杂志公布了再生医学领域的一项重大发现:美国加州大学圣地亚哥医学院的研究人员首次鉴别出一种肝细胞,能够在不引发癌症的情况下,让肝脏组织再生。与包括干细胞技术在的内其他肝脏再生技术相比,新方法不仅有效还更安全。

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研究人员将这种细胞称为混合肝细胞,因为它们与正常的肝细胞非常相似,但胆管细胞特异性基因的表达水平较低。虽然目前研究是在小鼠模型中进行的,但在人体肝脏中也发现了类似的细胞。


在人体所有主要器官当中,肝脏的再生能力最强,所以包括肝炎、肝硬化在内的许多肝病都能通过来自健康捐献者的一块肝而获得治愈。此前人们一直认为,肝脏的再生能力主要源于肝脏中一种名为肝卵圆细胞的成年干细胞。但最近的研究发现,这种细胞其实并不会产生肝细胞,而只会生成胆管细胞。因此科学家开始在其他地方寻找肝细胞再生的来源。


在最新研究中,以药理和病理学教授迈克尔·卡琳为首的团队,追踪了在暴露于一种常见环境毒素——四氯化碳之下,诱导出慢性肝损伤后,负责补充肝细胞的细胞。发现在肝脏肝门处有一种独特的肝细胞,在肝脏遭受慢性损伤后数量激增,能补充肝脏。论文第一作者琼·方-博盖达说,虽然混合肝细胞不是干细胞,但到目前为止,它们似乎是治疗功能完全衰退的病变肝脏的最有效手段。


尽管诱导多能干细胞在可再生医学中有极大潜力,但目前还很难保证它们能在治疗结束后停止繁殖,有引发肿瘤的巨大风险。在新研究中,卡琳团队在3种不同的肝癌小鼠模型中进行了实验,结果在所有样本中都没有发现肿瘤,由此他们认为:这种混合肝细胞不会促成肝炎或引发癌症。


卡琳称:“目前看来,混合肝细胞不仅代表了一种修复病变肝脏的有效途径,同时也是最安全的一种通过细胞移植来治疗肝衰竭的方法。”


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