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风口浪尖上的CRISPR技术“再遭争议”

“扯淡!”,这是哈佛医学院生物工程师Kevin Esvelt看到去年发表在《科学》(Science)杂志上的一篇研究论文时,口中冒出来的第一个词。这项研究工作描述利用一种基因编辑技术将突变插入到了果蝇中,并且这种突变可以传递给几乎所有的果蝇后代。尽管有趣,这份研究报告却让Esvelt感到不安:如果基因工程果蝇从实验室中逃出,突变有可能会在整个野生种群中迅速传播。

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但这却让加州大学欧文分校的分子生物学家Anthony James感到极为兴奋。他在给研究作者的信中写道:“天哪!我们能将之应用于蚊子吗?”


7月30日,美国国家科学院(NAS)首次召开了一系列会议,旨在寻找一些方法来平衡这一“基因驱动”技术的潜力和风险。通过将一种预期的遗传修饰插入到DNA连同生物体中,提高这种改变传递给下一代的概率,这种方法不仅能够快速改造单个生物体而且可以影响整个种群。这一技术可以用来使得蚊子无法携带疟原虫或是消灭有害的入侵物种,但它也有可能会造成意外的环境代价,并有可能无法逆转这种后果。佛罗里达大学种群遗传学家Walter Tabachnick说:“一旦到了那一步,你便无法挽回。”


基因驱动概念提出已有十多年。但直到大约3年前CRISPR出现才大大提高了它的实用性,CRISPR基因编辑技术使得能够精确改变生物体的DNA。


在这篇Science论文中,加州大学圣地亚哥分校的发育生物学家Ethan Bier和他的学生Valentino Gantz,利用CRISPR将一种遗传修饰插入到了一对染色体的基因中,因此当这些果蝇繁殖时,会将这种修饰传递给几乎所有的后代。


这项研究工作的目的是希望开发出一种系统,使得在实验室难于繁殖的生物体中研究遗传改变变得更容易。因为CRISPR已被证实能够在广泛的生物中发挥作用,研究人员希望有一年能够以差不多同样的方式改造野生种群。


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