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美国16年科研预算分析:没钱?那研究所不是都得关门了?

随着美国国会在暑假之后的休会结束,美国国会议员和总统奥巴马仅仅有不到三周的时间来达成2016年美国的财政预算。这个财政预算中就包括了美国一些关键科研机构的经费数量。有的专家预测,最可能出现的情况是,国会会达成一个临时的财政预算,能够维持政府几周的运转,直到十月一日,即下一个财年(Fiscal year)的开始。这个可能出现的临时预算案,对于饱受党派预算争端困扰的美国科研机构和研究人员们来说,似乎并没有什么卵用。

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美国实验生物学会联合会(马里兰州贝塞斯达)的立法关系主任Jennifer Zeitzer认为,“这将是一个漫长的“冬天”的开始,很可能在未来的几个月中,下一年度的预算案之争不会有什么进展,我们只能慢慢适应和自己想办法解决经费问题。” 现有的财政预算会到今年9月30日截止,为了抗议之前的全面预算削减,奥巴马总统威胁说,将会在2016年的财政预算上否决来自共和党代表和参议院的支出预算。


然而,有的研究机构,例如NIH,不管在怎样的情况下,都可能是赢家。因为,美国国会两院之一的众议院在2016年NIH的支出预算上认为要增加11亿美元到312亿美元,而参议院认为应该给NIH的经费是321亿美元,这些都与白宫的预算313亿美元接近。而且,这三者给出的预算都比前一年(2015年303.11亿美元)要高。要不幸的是,其他研究机构可能没有这么幸运了,众议院、参议院以及白宫给出的很多机构的2016年经费预算则不尽相同,很可能又存在漫长的预算之争。


这其中,虽然众议院和奥巴马代表的白宫在NASA总预算上意见一致,但是众议院认为需要从NASA的地球科学研究账户中分出1.01亿,用于其他研究。同时,众议院希望美国海洋暨大气总署 (NOAA)2016年的经费投入比2015年低约3亿(占总量的5%),这比奥巴马的预算要低了8个亿。因为奥巴马希望给美国海洋暨大气总署 (NOAA)增加经费。而参议院则仅仅希望比2015年低1%。存在最大争议的是针对美国国家科学基金会的资金投入。众议院希望给国家科学基金会的资金的70%投入到生物、计算机、物理、工程学和数学领域。据估计,这会导致地理科学和社会科学项目的经费来源减少16%。而参议院对这个国家科学基金会的预算,并没有设置不同研究领域的限制。


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美国白宫和国会两院所期望的2016年度在不同科研机构的经费投入(单位:百万美元)


来自得克萨斯州的共和党人Lamar Smith 是科学委员会的执行主席,他就认为美国国家科学基金会需要把更多的钱用在基础科学研究上面。他甚至还对一个尼泊尔心理健康项目的资金用法存在提出质疑。而波士顿大学的副校长和科学研究副处长Gloria Waters却认为,“很多立法者对于基础科学研究的作用和应该扮演的角色存在着误解。人们总是认为,钱应该被投入到那些对社会有立竿见影效果的研究领域,但是实际上真正的科学研究并不是这么回事。”


经费短缺的问题,使得究竟哪些项目应该被资助的问题变得更加复杂。短期的预算虽然可以让政府持续运作,但是,对于科研人员们来说,还是非常麻烦的。因为短期的预算方法可能导致研究所无法开展新的项目,或者无法完结之前的课题。同时,如果短缺的临时预算结束之后,又面临着经费被削减,而且这些削减并不是从这个预算生效之日开始的,而是可以回溯到之前几个月,那么科研机构可能还要退回一些经费,这就导致了研究机构可能面临非常突然的资金短缺。


对于美国的科研人员们来说,现在除了等没有其他办法了,毕竟拿着2K刀的工资的命,却有操白宫的心太不现实。他们只有等待着白宫和国会就2016年度的财政预算达成协议,而且本领域和研究机构都没有被削减经费,才可能正真摆脱经费危机。然而这个协议可能不那么容易达成,“我听说,这次我们很可能会被这些立法者们逼疯的”,Jennifer Zeitzer如是说。2015年的冬天,可能将会是美国研究人员们感觉最寒冷的冬天了。

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