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老骨头里有新生,新一代测序技术连接古今人类关系

新一代测序(NGS)是一种颠覆性的技术,它的出现使得科研工作者能够以较少的经费,测取数以百万计的短DNA序列数来进行各方面的研究应用,这其中既包括对古生物的全基因组测序。


7月24日,science杂志上的一篇短评“New life for old bones”揭示了新一代基因测序技术在古生物DNA检测中的应用。

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早在2010年,由斯万特·帕博(Svante P&bo)带领的队伍在德国马克斯·普朗克人类学进化研究所(MPI für evolutionäre Anthropologie)就从克罗地亚Vindija洞穴中采集的三个样本基础上对尼安德特人的整个基因组进行了测序,为探索现代人的基因与这个古老的古人类物种之间的关系提供了重要的遗传信息。


2013年,科学家对70万年的史前真马属进行了全基因组测序,并发布在Nature杂志上。揭示基因测序,不仅需要保存较好的生物碎片,还需利用先进的计算机技术和信息学,以及研究样本中蛋白质结构的能力。


遗憾的是,近些年来能够对古老生物的DNA进行分离分析还集中在一些高端的实验室,不过现在随着下一代测序技术的发展,新一代测序技术不仅以数量级跨度打破了最老基因测序的记录,还将发现许多可用于刻画深度进化的方法。生物学家可以从多个领域认知古生物的DNA,甚至可以从欧洲人的基因信息中获知植物和病原体如何适应环境的变化。


利用古DNA手段对考古发掘出土的人类遗骸进行遗传分析,是揭示古代人群来源的重要手段。近20年来,古DNA研究技术和方法已迅猛发展。目前从古人类残骸中获取DNA序列,进而讨论人类的演化、亲缘关系和迁移成为分子人类学的一个重要方向。

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