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科学家揭示猛犸象"抗寒基因":不应克隆猛犸象

据报道,猛犸象是一类已经灭绝的大型陆地生物。在它们生存的年代,猛犸象们必须忍受北极地区极端寒冷的天气,干燥的环境以及不断循环的漫长极昼和极夜。

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近日,对这些史前巨兽和它们的当代近亲亚洲象及非洲象进行的一项详细基因分析揭示了猛犸象在基因层面上发生的一系列适应性变化,这些变化让它们能够长期在严酷的环境下繁衍生存。同时,研究人员也指出,这项成果的取得让最终实现对猛犸象的克隆又更近了一步,并且认为对这种史前巨兽的克隆将是“不可避免”的。


有关这项研究的相关论文已经刊载于上周四出版的《细胞报告》(Cell Reports)杂志。在这项工作中,研究人员将两头在俄罗斯西伯利亚永久冻土带发现的猛犸象的基因与当代的3头亚洲象以及一头非洲象的基因进行了对比,这两头猛犸象分别生活在距今1.85万年以及6万年前。


研究结果显示,相比现代大象,猛犸象产生了与皮肤、毛发发育、脂肪、胰岛素以及身体温度耐受性等方面有关的基因变化。


开展这项研究工作的美国芝加哥大学遗传学家文森特·林奇(Vincent Lynch)表示:“我们能够理解这样的基因变化,因为我们知道这些猛犸象长着长而厚实的毛发,厚厚的脂肪层,并且生活在非常寒冷的地区。胰岛素信号对于身体脂肪调节非常重要,因为胰岛素的功能之一便是调节血液中的糖分被转化为能量与脂肪的数量。”


在研究中,科学家们还“复活”了猛犸象的一个编号为TRPV3的基因。将猛犸象的这一基因与当代大象的对应基因分别植入人体细胞并进行观察,发现猛犸象的该基因会导致细胞产生对热量敏感度更弱的蛋白质,这种性质让猛犸象更能适应寒冷的气候环境。这种体型比现代大象更加庞大的象类曾经生活在亚洲北部,欧洲以及北美地区的广袤草原之上。最后一只猛犸象在大约4000年前从地球上消失。但这种生物的最终灭绝究竟是全球气候变暖的结果还是与古代人类的狩猎行为有关仍然存在较大的争议。


研究人员承认他们的基因组测序工作将让通过克隆手段复活猛犸象的做法变得更加容易实现,就像好莱坞电影《侏罗纪世界》里描述的那样。


美国宾夕法尼亚州立大学生物学家韦伯·米勒(Webb Miller)表示:“如果你想复活一头猛犸象,那么我们正在展示一些最初的步骤。但这和我们为何一开始开展这项研究工作完全无关,我不明白为什么人们对于克隆一头猛犸象会那么感兴趣。”他开玩笑说:“我觉得克隆一个富兰克林·罗斯福或许会更容易得多也有用得多。”


林奇则指出,她认为迟早有一天某些人会去做克隆猛犸象这样的事。她说:“我认为光从技术角度上来看,在不久的将来我们就将有可能实现对猛犸象的克隆,但我们不应该那样做。现代人类并非导致猛犸象灭绝的元凶,因此我们并不亏欠大自然。”


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