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太神奇了:电流能治疗疾病

让我们想象一下:未来人类不是用药物和化疗对付致命的疾病,而是用电流来对付它们。你一定觉得这遥不可及,但也许并非如此。

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在通常情况下,我们的神经系统会将信号发送到我们的组织和器官,以抑制炎症反应,这种现象被称为炎症反射。但有时候,这个系统会变得不正常,甚至可能导致一些疾病,如类风湿关节炎和炎症性肠道疾病等。


在传统上,医生通过抑制炎症的药物来治疗这些疾病,如英利昔单抗或者阿达木单抗。但这些药物价格昂贵。此外,它们不适合每一个人,因为它们往往带有讨厌的副作用,有时(虽然很少)甚至可以致人死命。


现在,研究人员已经找到一种通过电流刺激来抑制慢性炎症的方法,这种治疗方式被称为生物电子医学。


一个偶然的发现


就像科学上许多伟大的想法一样,这种治疗方式的发现也是一个偶然事故。


神经外科医生、范斯坦医学研究所——位于纽约曼哈塞特——的总裁兼CEO凯文·特蕾西和同事们在研究一种抑制大脑炎症的化学药品时发现,这种药品也可以抑制脾脏等器官的炎症。当时,“我们不理解大脑怎么能够与免疫系统进行通信。”特蕾西说。


事实证明,我们的身体有一种炎症反射机制,它能够控制我们如何对身体损伤或感染作出反应。


炎症反射


当人体感应到身体感染或损伤时,大脑通过交感神经得到通知。交感神经可以传递来自心脏、肺和其他腹腔器官的信息。但这是一种双向沟通,大脑也通过迷走神经向器官发送电信号,抑制炎症分子的作用。但在类风湿关节炎等疾病中,这些信号停止了有效的工作。


特蕾西和他的同事们已经找到一种方法来恢复这种信号——在身体中植入微小的电子设备,它们可以对迷走神经进行有针对性的电击。


电疗法已经被用于一些疾病的测试性治疗。特蕾西创办了一个名为Set Point Medical的公司,该公司已经在欧洲对这项技术进行临床试验,用于治疗类风湿关节炎,而且试验结果可喜。但电疗法能够治疗病根吗,抑或它只能对付病症?特蕾西表示,可能它两者都能够治疗,但我们只有在经过更多研究才能知道究竟。


ElectRx计划


特蕾西的的研究激发了医学界对生物电子医学的更广泛兴趣。美国国防高级研究计划局去年秋天推出了一个叫ElectRx的计划,以资助针对各种疾病的电疗研究。ElectRx项目旨在找到微创和精确定位的电疗方式,DARPA项目经理、匹兹堡大学生物工程师道格·韦伯在接受BI采访时表示。


在得到广泛应用之前,这种疗法还有很长的路要走。目前的治疗设备是相当粗笨,它们拥有巨大的电极,在治疗时会刺激病人的整条神经,尽管病人可能只需要刺激神经纤维的一小部分。


“我们希望能够确定那些特定的神经纤维,并拥有直接针对那些纤维进行刺激的技术。”韦伯表示。上个月,DARPA已经选定了一些ElectRx的资助项目,并正在敲定合同。韦伯称,ElectRx计划将在今年十月正式揭开序幕。


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