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孤独而绝望的繁殖:涡虫向自己头部注入精子

从蛞蝓交配时刺伤对方的阴茎,到昆虫界屡见不鲜的交配后同类相食,动物界中的性爱策略有时古怪得令研究者都目瞪口呆。近日,生物学家发现了一个更加难以置信的繁殖现象,一种涡虫居然是用针状的“阴茎”刺入自己头部,注入精子来进行繁殖。

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这种奇特的涡虫只有在显微镜下才能看清,它们生活在水中,学名是Macrostomum hystrix,相关的研究结果发表在近期的《英国皇家学会会刊B》(Proceedings of the Royal Society B)上。


研究人员推测,这种非同寻常的自我受精策略可能是由于“很低的交配可能性”而演化出来的。Macrostomum hystrix是大口涡虫属的物种,长度只有约1毫米,通体透明,是一种雌雄同体的动物。通常,它们会利用针状的突出物——称为“交接刺”——刺入同类的体膜,这种方法被科学家称为“创伤性授精”。


然而,当“性伴侣”稀少的时候,这些涡虫似乎只能掉转身体尾端的交接刺,朝自己的身上刺去。瑞士巴塞尔大学和德国比勒费尔德大学的科学家在实验室培养皿中对这种涡虫进行了研究,有些个体是单独培养,有的则以小规模集群的形式。


经过一段时间的观察,研究团队对每只涡虫所具有的精子量进行了测量,并发现了“显著不同的分配方式”。集群的涡虫具有更大数量的精子,但主要集中在尾端。单独培养的涡虫所具有的精子则主要集中在头部。


这一结果显示,当缺乏交配对象的时候,Macrostomum hystrix会向自身注入精子,而注入的部位“包括甚至是专一的在自己的头部区域”。进入头部区域的精子会移动到涡虫身体的中部,在那里完成授精。


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