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鹦鹉学舌的奥秘 或对人类语言学习作参考

鹦鹉是少有的几种可以模仿声音的特殊鸟类。科学家一直想弄清楚为什么鹦鹉更加擅长模仿声音。除了这些鸟类在脑部的不同区域有不同的形状和尺寸,再也没有找到更好的其他有用的信息了。

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杜克大学的一个国际联合课题组发现了,鹦鹉大脑的独特结构,可能导致了这种漂亮鸟儿的与众不同和高超的语言模仿技能。鹦鹉大脑存在很多类似于巢式结构,很多个语言学习的核心区域都被一层“外壳”区域包围。这些“外壳”区域中的神经元影响着语言学习和其他运动功能。这个研究与以前的看法不同,之前的研究认为这个“外壳”区域可能与语言学习没有关联。


他们仔细比较了八种鹦鹉的脑部区域,还试图寻找可以影响语言学习相关的特殊标记基因。通过神经元通路失踪,然后分析了分析基因表达模式,这个新研究发现,与其他鸣禽的脑部不同的是,鹦鹉的大脑不仅有控制声音模仿相关的核心区域,还有一些“外壳”区域(包裹着这些核心区域),也能够影响语言学习。即便是最古老的新西兰食肉鹦鹉,也有类似的“外壳”区域和核心区域,尽管这个种群的鹦鹉大脑“外壳”区域和核心区域的分界线不太明显。这就意味着,早在两千九百万年前,“外壳”区域的神经元群就开始出现了。

 

在人类和其他可以模仿语言的动物中,存在着多个语言学习相关的核心区域。科学家们猜测,这些动物模仿技能的出现可能是因为脑部功能通路的冗余和重复造成的。然而,为什么这种“复制”和“粘贴”的脑部进化会造成语言模仿能力的出现,还不十分清楚。因为在鹦鹉中,每一块的语言学习的核心区域都被一片“外壳”区域包围着。对大多数鸟类而已,它们的语言学习核心区域是分开的,而且这些区域也能影响它们的身体运动。有些鹦鹉能够随着音乐起舞,可能也是与它们的语言学习核心的“外壳”区域相关。

 

因此,这些“外壳”区域的深入研究显得格外重要,也格外有意思。这些研究对人类的语言学习能力的研究也有参考意义。这个研究发现是一个更大国际合作项目的一部分。该项目叫做“鸟类10K”,旨在未来五年内测序一万种鸟类的全基因组。


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