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5亿年前奇特古生物首次“露”出脸

据英国《自然》杂志上的一篇论文描述,科学家新发现了著名史前古生物怪诞虫(Hallucigenia)的化石,并提供出关于它的头部的最新细节。怪诞虫是一种生活在5.08亿年前的一种谜一般的虫型生物,头部形态一直不为人所知。而今的新发现不但让怪诞虫“露脸”,使其身体各部分的作用进一步被确认,同时也给节肢动物的演化特征提供了新的线索。

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节肢动物是动物界中最大的类别,包括人们熟悉的甲壳纲(如虾和蟹)、蛛形纲(如蜘蛛和蝎)、昆虫纲(如蝶和蝇)等等,而怪诞虫就属于节肢动物祖先所在的动物群。起初怪诞虫被发现时,古生物学家们甚至无法分辨这种奇怪动物身体的各部分。时至今日,怪诞虫的许多部分都已被记载。但是,长期以来仍没有关于它头部特征的相关发现,这使怪诞虫的外貌一直神秘不为人知。


此次研究中展示的新化石材料,是在加拿大的伯吉斯页岩挖掘出来的。论文作者、英国剑桥大学的马丁·史密斯和让-伯纳德重新描述了怪诞虫这个物种。


已能确认怪诞虫拥有管状的身体,身体上有好几对腿,背上还有双排长刺。从化石来看,怪诞虫的脖子很细,头很小,是长条形的。研究人员还发现怪诞虫具有一对单眼(而不是复眼)以及一个嘴,其前肠有板覆盖,也有环形齿。怪诞虫的嘴和其它动物群体,例如线虫和动吻动物一样。研究人员的分析也显示,怪诞虫的嘴和节肢动物的共同祖先极为相似。


分子生物学分析已经把节肢动物、线虫和其他生物归到蜕皮动物总门中,但是在此之前,都没有形态学证据佐证这种分类。而今这项新的发现提供了基于化石的证据,描绘出蜕皮动物的最晚共同祖先拥有的一些结构,从而帮助把完全不同的动物群体“聚”在了一起。


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