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10年后,什么年龄都能生育

美国妇女的生育年龄越来越大。美国疾病控制与预防中心的数据显示,2013年美国妇女第一胎的平均生育年龄为26岁,其中许多妇女的生育年龄超过35岁,甚至超过40岁。


纽约市生育诊所“人类生殖中心”(Center for Human Reproduction)创始人兼首席科学家诺伯特·格雷切(Norbert Gleicher)认为,这一趋势将继续持续。格雷切还预计,生育相关技术的提升将允许更大年龄的妇女生育。


格雷切说:“我们将达到一个门槛,年龄将不再是问题,几乎任何年龄的妇女都可以怀孕。”要实现这种假想目标,即生育与年龄无关,还需要进行大量的研究。为实现该目标,科学家们已经在为此而努力:

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在实验室中培育成熟卵子


美国生殖医学学会年会(ASRM)和美国妇产大学(ACOG)在一份报告中称,与妇女年龄相关的生殖能力下降,与在卵巢中发育成成熟卵子的细胞的数量和质量下降有关。这些能够发育成卵子的细胞被其他细胞包围,从而照顾和帮助该细胞发育成卵子。


这其中的问题在于卵泡,妇女天生拥有约100万个卵泡。而其中只有一小部分能够发育成具有生殖能力的卵子,其他绝大部分卵泡都相继闭锁。格雷切称,我们可以取少量带有不成熟卵泡的卵巢组织,在实验室中将其培育成卵子。目前科学家们已经在老鼠身上实现,生成的卵子已经孕育出存活的小老鼠。


研究人员仍在继续研究,希望将来能用于人体。如果实现该目标,医生们就可以储存更多的卵子以备将来之用,储存数量将远多于当前的冷冻技术。


利用普通细胞培育精子和卵子


获得更多卵子(多于人体自然生成数量)的另一种方法是,利用人体普通细胞,即“体细胞”来生成卵子。首先,可以将体细胞转换成可生成人体内许多不同种类细胞的干细胞,然后再生成卵子。


通过这种方法生成的动物精子和卵子已经培育出下一代,而且,科学家已经通过诱导多能干细胞生成人类精子。虽然该过程的安全性和有效性方面仍存在一些问题,但格雷切认为,未来10年内利用体细胞生成人类精子和卵子的技术将成熟。


胚胎筛查


试图怀孕的高龄妇女所面临的一个核心问题是,她们的卵子和受精胚胎很可能出现基因异常,从而阻止胚胎生成健康婴儿。目前这意味着高龄妇女进行体外受精的几率要低于年轻妇女,她们出现特定基因问题的概率远高于年轻妇女。


在体外受精过程中,科学家在试验室中通过提供的卵子和精子培育出多个受精胚胎,然后将其移植到子宫中。要想将最可能发育成健康婴儿的胚胎移入子宫,医生可以对胚胎细胞进行DNA分析,该过程被称为“胚胎移入前的基因筛查”。


人体胚胎中包含异常数量的染色体是一种很普遍的现象,因此“胚胎移入前的基因筛查”的目的就是将具有正常数量染色体的胚胎移入子宫。毫无疑问,这种方法让体外受精更有效率,但有研究人员指出,目前还没有足够的数据支持我们这样做。


生育专家库特鲁克·奥凯(Kutluk Oktay)称,未来4~5年内该项技术将变得更有效,所测试的指标也不再局限于染色体数量。他说:“随着这项技术的提升,未来我们将能更全面地测试胚胎,极大地提高升功率,从而降低尝试次数。”


编辑人类胚胎


这可能还是一个久远的目标,但近期有报道称,中国科学家已经对人类胚胎基因进行了编辑。虽然这涉及到许多伦理道德和技术问题,但格雷切认为,将来该技术将帮助高龄妇女修复其胚胎的基因异常。这样,这些胚胎的存活率就会大大提高,从而也帮助高龄妇女解决了生育所面临的一个重大障碍。


补充卵子


除了基因异常,高龄妇女的卵子还可能存在其他问题。奥凯称,受细胞年龄的影响,线粒体(一种存在于大多数细胞中的由两层膜包被的细胞器,是细胞中制造能量的结构)可能被严重损坏。


对于那些尝试过体外受精而并未成功的高龄妇女,目前科学家们正通过多种方法来试图提升其卵子质量。奥凯认为,这是一个令人兴奋的研究领域。


OvaScience给出的一种强化卵子的方法是,利用妇女子宫内壁干细胞中的线粒体来补充原有卵子。这种疗法被称为“Augment治疗法”,由于年轻女性卵细胞中的线粒体质量更高,该治疗法是将年轻女性卵子中的线粒体移植入较年长女性的卵细胞中,以增加年长女性的受孕成功率。


当然,该过程中还有许多问题仍待解决,更不用说添加线粒体可能对婴儿造成的影响。该方法能否成为高龄妇女最终的选择,还需要进行大量的研究和实验。


我们需做好准备


格雷切称,医学在不断“进化”,意味着这将是一个缓慢的过程。虽然预测未来医学技术是一个很复杂的问题,但格雷切认为,在未来10年,高领妇女怀孕所面临的一些技术问题将得以解决。而这些技术要发展成熟,并使高龄妇女从中受益,可能还需要另外10年时间。


格雷切近期在一份报告中称:“如果我们真的到了年龄不再影响生育的那一刻,希望医学界和社会也要为这场革命做好准备。”

(来源:网络;整理:生物无忧)

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