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地球是否面临着第六次大灭绝?最新研究统计生物种类

根据一项最新研究,地球上的动物和植物物种的数量被极大地夸大了。这项研究估计了地球上不同种类的甲虫、昆虫和陆生节肢动物的数量分别为150万、550万和680万——远比之前预测的更少。这项发表在期刊《美国国家科学院院刊》上的文章对于帮助制定保护计划和确定我们是否面临着第六次大灭绝异常重要。

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在地球历史上曾经发生了五次大灭绝——往往与巨大的陨石撞击有关——扼杀了地球上大部分生物多样性。最著名的一次大灭绝发生在6500万年前,它杀死了恐龙和地球上3/4的物种。2.52亿年前“大灭绝”(Great Dying,又被称为二叠纪末灭绝事件)终结了地球上90%的物种。几十年来,科学家们都在争辩地球上活着多少种不同的物种——从最小的昆虫到巨大的狮子和老虎。


现在科学家们使用了一种全新的方法——它源于来自伦敦自然历史博物馆里完整收藏的甲虫样本——从而产生了目前最决定性的计算。“我们并不知道地球上物种数量最接近的数量级。有人认为至少200万,其它人则认为可能不到100万。”澳大利亚昆士兰格里菲斯大学的奈杰尔•斯托克(Nigel Stork)教授这样说道。 “通过缩小最大的群体——昆虫和其它节肢动物——存在的物种数量,我们现在可以提高对所有物种,包括植物、真菌和脊椎动物数量的估计。 ”


“理解目前存在多少物种以及原来存在的物种数量对于理解人类影响生物多样性的程度以及我们是否开始面临甚至已经面临灭绝危机至关重要。”


所有物种里大约25%都属于甲虫。但当考虑其它昆虫物种时,它们的数量总和就占据了地球上所有已经被描述和命名的物种的一半。因此研究人员将研究重点关注于甲虫和昆虫——他们应用了一种新的估算方法,后者产生于将对更大的英国甲虫物种的趋势应用于较小的物种。


斯托克教授表示:“考虑到主要的甲虫血系的全球分布,我们做出了一个假设,也即已知的英国甲虫大小的分布可能与全世界甲虫大小的分布相似。所以如果我们可以测量来自全世界各地的甲虫的身体大小,我们或可以描绘这些物种相对英国甲虫所处的时间阶段。”


在测量了伦敦自然历史博物馆的甲虫样本后,斯托克教授对比了平均和改变的身体大小,从而发现了全世界大约有10%的甲虫被命名和描述。在20世纪80年代,测量物种数量的方法有两种,它们表明大约有1750万个甲虫物种和3680万个陆生节肢动物物种。


但最新的研究显示当代四个估计方法——自2001年开始——表明整体数值都要更低,甲虫物种有1500万个,而陆生节肢动物物种只有680万个。斯托克教授说道:“虽然估计全球物种丰富度的所有方法都会做出假设,但重要的是这四种不相关的方法,包括最新的身体大小方法,都产生了相似的估计结果。这表明我们距离发现真实的数字更近了一步。这也意味着我们可以提高区域性物种丰富度。”


“例如,对澳大利亚动植物区系来说,我们应该可以更好地估计存在多少物种,以及从分类学的角度看,哪些物种需要得到更多的注意。”


这项研究具有重要的保护意义。斯托克教授表示:“只有在我们知道存在多少个物种,哪些需要保护,以及需要得到多少保护,我们才能够成功的计划安排保存和采取补救管理措施。否则我们将没有基准浅来衡量我们的保护措施成功与否。”


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