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抵抗艾滋的基因?也许从人类远房亲戚能找到答案

生活在坦桑尼亚野生保护区的一群黑猩猩可能携带着一种抵抗灵长类免疫缺陷病毒SIV(类似于人类免疫缺陷病毒HIV)的基因。斯坦福大学医学院的研究人员最近在PLOS Biology发表的这一结果为艾滋病病毒的研究带来了新的方法和解读。

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在病毒感染中,病毒蛋白的片段与细胞表面相应的主要组织相容性复合体(MHC)结合。免疫系统里的T细胞通过识别与MHC结合的外来抗原而发起进攻,杀死被病毒感染的细胞。


HIV病毒在传播中不断变异以逃过免疫系统识别,而MHC基因也在变异来适应突变的病毒。因此,人体内MHC基因又名HLA-B有着大量的突变形式。其中突变基因HLA-B*57:01的携带者显示出抵御艾滋病的能力。然而艾滋病的发现开始于上世纪后半叶,而且在大多数人群中的流行度并不是很高,在老鼠体内又没有与HLA-B直接相应的基因,这使得从进化角度研究HLA-B在群体内的变异较为困难。


幸好研究者们找到了人类远房亲戚,它们就是坦桑尼亚贡贝国家公园的黑猩猩。黑猩猩群体感染类似HIV病毒的灵长类免疫缺陷病毒SIV。在过去的15年里,来自美国的多位富有经验的科学家坚持对黑猩猩生活进行检测,并采集到黑猩猩各个个体的粪便样本,从中抽取DNA和RNA样品进行研究。黑猩猩的MHC基因又名PATR-B。


目前科学家们发现在携带SIV病毒生活的黑猩猩体内存在突变体PATR-B*06:03,它与人类的HLA-B*57:01十分相似。这些黑猩猩粪便排泄物里的病毒数量较低,另外这个黑猩猩的社群在过去15年里经历了雌性猩猩的进出迁徙,改变了PATR-B基因库。历时多年的采样研究使科学家们可以纵向观察黑猩猩的群体动态。基因在群体迁移和病毒感染中的变化过程也慢慢地呈现出来。


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