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为何女孩青春期提前了?

过去20年来,科学家一直想厘清发生在女孩身上的秘密。前一个世代的女孩11岁时乳房开始发育,现在越来越多女孩7岁时乳房就开始发育。科学家担心性早熟可能会增加未来罹患癌症与其他疾病的风险,然而多年来我们还是没有答案,而且也没有任何迹象显示女孩性早熟有减缓的趋势。

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肥胖似乎是造成性早熟的可能主因。过去30年来,儿童肥胖率增加了两倍以上:1980年代6~11岁的小孩只有7%是肥胖的,但到了2012年已增加到18%。


最近的研究则发现,体重的增加无法解释所有现象;家庭压力与环境中的化学物质可能也都有影响,但这些研究还是无法清楚说明这些因子的影响。对男孩而言就更不清楚了,但2012年的研究发现,现在男孩比前一个世代的男孩性成熟时间提早半年到两年左右。


脂肪细胞也会制造雌性素


性早熟问题首次受到关注是在1997年,当时美国有一项研究宣称,5%以上的白人女孩与15%以上的非裔女孩,在7岁时乳房就开始发育。华盛顿特区孩童国家健康系统的小儿内分泌科医师卡普楼维兹(Paul B. Kaplowitz)说:"这个发现引起许多回响。"1997年的研究还发现,性早熟的趋势并非特例,大多数女孩都出现性早熟的现象,而且也因种族有所不同。


研究人员发现,1990年代初期女孩乳房开始发育的年龄已经不是11岁:非裔女孩是8.87岁,而白人女孩则是9.96岁,不久之后,欧洲的研究也得出与美国类似的结果。根据美国最新的数据显示,23%的非裔女孩、15%西班牙裔女孩与10%的白人女孩,7岁时乳房就开始发育。这些发现意味着,女孩乳房明显提早发育的比率还在增加中。


就生物学的角度,大脑决定青春期开始的时间。当大脑开始制造"性释素"(gonadotropin-releasing hormone, GnRH),这个过程会刺激脑下腺,脑下腺让卵巢制造雌性素,雌性素刺激乳房生长,于是开始青春期。而月经通常在几年后才来报到,太过强调月经初潮的年龄,让研究人员忽略了乳房提早发育的趋势。


不过,身体不是只有卵巢才会制造雌性素,脂肪细胞也会。所以当全球肥胖程度上升时,性早熟现象也就不意外了。虽然现在的女孩乳房发育比较早,但月经开始的年龄与卵巢开始规律释出大量雌性素的年龄,只比数十年前提早三个月,因此,青春期不仅比以前早开始,也比以前持续更久。


性早熟最明显的生理后果就是延长受雌性素影响的时间。虽然过量的雌性素似乎会增加患乳癌的风险,但至目前为止没有任何证据指出,早熟几个月会让女孩因为受雌性素影响较久而造成健康问题。研究人员说,这种潜在风险应该很小,尤其相较于其他诸多致癌风险因子,例如遗传、饮酒与缺乏运动。而乳房提早发育伴随而来的受雌性素影响情形,则还没有真正的研究。


在这种情况下,许多专家现在都相信,父母应该专注在性早熟的心理影响,而非潜在的生理风险。


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