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抗氧化剂,抗癌神话还是危险骗局?

不少打着「抗氧化」旗号的保健品都喜欢着力渲染自由基对人体的危害,鼓吹类似「自由基会损害 DNA,加速细胞衰老,还可能导致癌症、心脏病等」的说法。


这些商家把抗氧化剂誉为「21 世纪人类的福音」,似乎补充了抗氧化剂,人就能抵抗衰老,避免癌症等疾病。但抗氧化剂真的可以抗癌吗?自由基真的有很大危害吗?抗氧化剂真的安全吗?


1 抗氧化剂到底是什么?


抗氧化剂大多来源于各种天然食物,也有人工合成的产品。其中,我们最熟悉的便是维生素 C 和维生素 E,还有各种类胡萝卜素,如 β-胡萝卜素、茄红素、花青素、虾青素、叶黄素等,以及硒元素。


这个家族种类繁多,大部分商家所宣扬的各种名字古怪的保健品,也的确都是抗氧化剂。


从化学上来讲,抗氧化剂就是阻止氧化反应发生的一类物质。实验室研究表明,自由基会引起的氧化应激,损伤细胞,抗氧化剂则能减缓或阻止这种损伤,而氧化应激和许多疾病都有关系。


然而,想通过额外补充抗氧化剂来清除自由基,或许并不可靠。


人体生命活动是复杂又相对稳定的。抗氧化剂听起来很美,但是多种抗氧化剂之间也要维持某种平衡才能发挥功效,况且在实验室中有效不能完全等同于在人体内也有效。


关于自由基和抗氧化剂之间错综复杂的关系,目前的发现也只是冰山一角,还有许多复杂的生命活动参与其中,擅自打破机体维持的平衡可能并不明智。


2 自由基,危害真的很大吗?


保健品广告都会强调自由基的危害,自由基究竟是什么呢?


自由基是一种有强烈活性的分子。我们人体内的自由基有的来自体外,譬如吸烟过程就有大量各类自由基进入呼吸道,紫外线太强也会产生自由基,灼伤皮肤。


不过,体内最多的自由基产生是因为「生命气体」——氧。


在氧气参与下,人体产生能量的细胞器「线粒体」会在新陈代谢过程将食物分子转化成人体可利用的能量,这个过程也会产生自由基。


自由基非常活泼,容易被细胞内的基因物质吸引、发生化学反应。一种流行的假说是:自由基会损伤遗传物质,导致基因突变,引发癌症,还会造成人体细胞损伤,导致衰老。


但只要身体进行新陈代谢,就会产生自由基,难道我们的身体这么傻吗?


实际上,线粒体在进行新陈代谢的同时,也会用双层膜将自己包裹起来,尽力不让自由基跑到细胞里捣乱;另一方面,细胞也早就做好了应对措施,要么自己合成,要么靠食物来补充抗氧化剂,从而清理自由基。


而且,在一个年轻健康的机体细胞中,自由基对于供能、免疫等正常的生命活动来说至关重要,比如机体会利用自由基,攻击外来入侵的病菌,甚至会用自由基来清理癌变细胞。


3 维生素 C,百利而无一害?


维生素 C 大概是最有名的抗氧化剂了。你或许听说过它能抗感冒、抗癌,这种说法的提出者是诺贝尔化学奖及和平奖双料得主鲍林。


1970 年,他正式提出了维生素 C 能抵抗感冒,并开始不断推广这种理论。《美国医学会杂志》首先提出了质疑,但鲍林无视批评,竟又开始宣传维生素 C 对癌症的保护作用。


然而,美国著名的梅奥诊所(Mayo Clinic)随后的临床试验否定了维生素 C 可以治疗癌症的说法。近年来还有研究指出,维生素 C 可能干扰一些化疗药物的药效。美国食品药品管理局(FDA)也指出,尚无科学证据或重要研究可以证明维生素具有防治感冒的作用。


4 抗氧化剂的潜在风险


除了维生素 C,另一些抗氧化剂的潜在危害也随着研究的深入渐渐清晰。


《新英格兰医学期刊》上的研究表明,维生素 E 和 β-胡萝卜素不仅不能降低吸烟者肺癌的发生率,反而大幅增加了肺癌发生率 。另一个美国的大规模随机对照研究得到了类似的结果:摄入 β-胡萝卜素和维生素 A 会增加肺癌发生率及心血管疾病死亡率 。


近年来,《柳叶刀》等一些权威医学期刊陆续发表了不少研究,表明有些抗氧化剂对于常见的心血管疾病、癌症不仅没有一丁点防护作用,反而有各种意想不到的危害后果,增加患病风险和死亡率 。


5 抗氧化剂,补还是不补?


鲍林的自负让各种保健品厂商笑得合不拢嘴,直至今日各种具有抗氧化作用的维生素、微量元素补剂仍被大众视为「保健品」,而来自医学界表明他们有害无益的呼声,却少有人听到。


医学领域的建议是:在没有因缺乏维生素、微量元素等导致营养不良或各种慢性病的情况下,完全不用额外补充。


即使缺乏维生素,也应当遵医嘱购买作为药品的维生素,而不是花花绿绿的保健品。前者的纯度、活性和安全标准远远高于后者,而且价格平易近人,何必花冤枉钱承担风险呢?


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