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“姜是老的辣”有了科学依据

年长者通常会受到这样的褒扬:思维敏捷!老谋深算!睿智!在这些称赞的背后,是对某种东西的欣赏,科学家们一直很难描述的东西:随着年龄增长而增强的心智能力。

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当然,在这个等式中,知识占了很大一部分。与年轻人相比,中老年人知道的东西往往更多,因为他们活过的年头更长,而且在词汇测试、填字游戏和其他“晶态智力”测试中,中老年人的得分也比较高。


不过,年轻人(主要是在绝望的时候)请教年长者,不只是为了搜集事实、做填字游戏,或者借用信用卡。通常也不是为了解决短期记忆或解谜方面的问题。这些能力称为“液态智力”,在20多岁时达到峰值。


不,《心理科学》(Psychological Science)杂志上的新论文表示,年长者的大脑可以提供更多的好处。社会判断和短期记忆的一些元素是认知能力的重要组成部分,它们达到峰值的时间可能比人们之前认为的更晚一些。


麻省理工(MIT)博士后约书亚·哈茨霍恩(Joshua Hartshorne)以及哈佛(Harvard)和马萨诸塞州总医院(Massachusetts General Hospital)博士后劳拉·杰米恩(Laura Germine)分析了大量由所有年龄段参加的认知测试数据,发现在涉及年龄的认知上,笼统的两分法——年轻人液态智力高,年长者晶态智力高——掩盖了一些重要的细微差别。


“早期达到高峰和较晚时候达到高峰,这种两分法太粗略了,”哈茨霍恩博士说。“此外还存在很多的模式,我们需要考虑这些因素,来充分了解年龄对认知的影响。”


诸多科学文献谈到了和年龄有关的认知能力下降,这篇新论文既不是对相关结论的第一个挑战,也不会是最后一个。一年前,德国科学家声称,年龄增长的认知“缺陷”在很大程度上是由知识的积累造成的——也就是说,大脑速度减慢,是因为它需要在一个更大的脑部信息库里搜索东西。这个说法已经在科学界引起了一些争论。


一些专家称,这份新的分析结果提出了一个不同的问题:在记忆力和认知能力中,有没有一些与众不同的独立的元素,是在生命中的不同时刻达到峰值的?


“我认为要证明这一点,他们还需要做更多工作,”德克萨斯州大学达拉斯分校(University of Texas at Dallas)行为与脑科学教授丹尼斯·帕克(Denise Park)说。“但这篇论文已经引发了讨论,它将对这一领域产生影响。”


这个最新分析结果的强大之处,一定程度上在于它所采用的数据。这份研究评估了著名的韦氏智力测验(Wechsler intelligence test)的历史得分数据,将它们与数万人更近期的测试结果进行了比较。这些参与者在作者的网站上进行了简短的认知测试,网址分别是testmybrain.org和gameswithwords.org。宾夕法尼亚州立大学(Penn State)的研究人员K·瓦尔纳·沙依(K. Warner Schaie)说,这种方法的缺陷在于,由于它不是追踪同一批人在人生各个阶段的情况,因此可能忽视了不同文化经历产生的影响。


然而,以往的多数研究都没有达到如此大的规模,也没有覆盖这么广的年龄段。网站上的参与者年龄在10岁到89岁之间,他们参与了大量的测试,评估了对抽象符号和数字串的记忆力、解决问题的能力,以及根据眼神解读陌生人情绪的能力。


同样重要的是,研究人员观察了年龄对每一项测试的影响。以往的研究经常把相关的测试分为一组,想当然地认为它们捕捉到了一项基本属性,就像教练可以根据一个人的速度、力量和弹跳能力评估他的运动能力一样。


这种新方法的结果如何?“我们发现不同的能力的确会在不同的年龄臻于成熟,”杰米恩说。“它反映了人生中丰富得多的变化,而不只是衰老。”


杰米恩博士和哈茨霍恩博士证实,信息处理速度——如同头脑中有一块素描板,一个人在上面处理数字、单词或图像的速度——基本上在十八九岁的时候达到峰值;对一些事情的记忆力,比如对一些名字的记忆,会在20岁出头的时候达到顶峰。但这个素描板的容量,即工作记忆,至少还要10年之后才能达到峰值,而且下降的速度很慢。特别值得一提的是,研究发现,记忆一些人的长相以及心算的能力,会在30岁左右达到峰值,“这个事实很难用液态/晶态的智力二分法来解释。”


研究人员还分析了“眼神读心能力测试”的结果。在这项测试中,测试者需要看着计算机屏幕上陌生人眼睛的照片,从一些选项中选出他们的心情,比如“犹豫”、“不确定”和“怀疑”。


“这个测试并不容易,你做完之后心里没底,”杰米恩说。“我以为我做的很糟糕,但实际上成绩相当不错。”然而研究发现,四五十岁的人成绩最好,而且随着年龄的进一步增长,这种能力下降得十分缓慢。


这些发现所反映的情况是,年长者的大脑的运转速度比年轻时慢,但在许多领域同样敏锐,而且更擅长察觉他人的情绪——不光是知识更渊博了。考虑到人们做出的许多重要决定都会密切地影响他人,这是一个不错的状态。


没人需要一名认知科学家来告诉自己,为什么在老板心情好的时候,更适合找他谈涨薪。但年长一些的人可能更加擅长避免人际关系上的误判,以及应付棘手的局面。


“比如,‘那个人看不惯你思维太快,那种年轻人的信息处理速度——他就要给你一拳了,’”密歇根大学的心理学教授扎克·汉布里克(Zach Hambrick)说。


汉布里克和其他专家说,大脑衰老过程中更复杂情况的细节还很不清楚,眼神读心能力等社会化衡量标准也没有被大量用于此类研究。此外,最新的分析结果也没有告诉我们,认知能力随年龄增长而发生的改变是单一因素——比如神经传输速度的下降——还是多种原因造成的。

但就目前而言,这项新研究至少给“老谋深算”这个空洞的形容词赋予了一些意义。


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